编者按:本文来自微信公众号“三易生活”(ID:IT-3eLife),作者:三易菌,36氪经授权发布。

无论是对于上游的芯片产业,还是对于下游的消费电子市场来说,NVIDIA刚刚宣布对ARM的收购案,可能都会在未来相当长的一段时间里成为广受关注的话题。

一方面来说,众所周知NVIDIA是一家美国公司,由其收购以往一向自诩“独立”的英国芯片设计商ARM,对于后者未来业务的公正性所可能造成的潜在影响显然不容忽视。

但另一方面来说,不容否定的是NVIDIA确实是既有收购ARM的强烈动机,又有整合两家企业优势技术的资本。

毕竟,NVIDIA很早就成为了除三星与苹果之外,极少数几家有能力基于ARM指令集自研处理器架构的厂商之一,而多年以来在服务器、超算,以及自动驾驶领域的摸爬滚打,也让他们充分认识到了有CPU研发能力的重要性。

老黄实锤NV回归手机行业,但这可能未必是好事

更不要说,作为曾经引领了智能手机处理器双核与四核时代的“前辈”,NVIDIA基于ARM架构的Tegra芯片产品线虽然早已志不在手机领域,但这显然并不妨碍老黄在宣布收购ARM之后,将自家的图形技术通过ARM的技术授权方式重新投放到智能手机芯片市场中去。

没错,用于智能手机的GeForce GPU,很可能会随着NV对ARM的收购而再现江湖。

老黄实锤NV回归手机行业,但这可能未必是好事

2020年9月15日,也就是NVIDIA“官宣”收购ARM之后不久,NVIDIA CEO黄仁勋在接受媒体采访时承认,未来ARM的客户“可以将NVIDIA的GPU以及AI技术集成到自己的SoC芯片上”。换句话说,也就是NVIDIA的GPU架构将会正式加入ARM的可选授权产品线中,进而可能出现在智能手机、平板,或是更多消费级设备上。

  • 那么问题就来了,这是一件好事吗?

可能有的朋友看到这个问题,第一反应是,“那还用说?NV的显卡多厉害啊!之前Tegra手机和平板的时代,NVIDIA的移动GPU不就一直代表着行业最强的图形性能吗”。的确如此,不管是最后一代用于手机上的Tegra 4,还是后来在平板领域一度大放光彩的Tegra K1和Tegra X1, 源自NVIDIA桌面显卡架构的GPU技术一直都是他们当时公认的最大亮点。

老黄实锤NV回归手机行业,但这可能未必是好事

不仅如此,从现如今的市场竞争格局来看,智能手机GPU市场实际上已经呈现出很明显的“多级分化”特征。高通无论是从性能还是技术成熟度上,都占据着绝对的领先地位;其次是性能尚可,技术上却没太大亮点的ARM Mali系列;再然后就是被苹果抛弃之后已然雷声大雨点小,当前基本上只能在中低端“混饭吃”的PowerVR;最末一级就是已经连存在感都几乎要消失的Vivante等小众品牌。

老黄实锤NV回归手机行业,但这可能未必是好事

于是乎,假使NVIDIA真的把GeForce GPU技术列入ARM产品序列进行开放,首先可能会大幅增强ARM系的GPU产品实力。联想到此前AMD也已经将RDNA架构授权给三星,或许未来我们会见到高通、NVIDIA、AMD“三巨头”在手机市场的会试也说不定。

  • 然而过于强势的NVIDIA,未必会对行业有利

客观来说,由于ARM当前的GPU技术上并不强势,一旦NVIDIA把GeForce开放,这就会对ARM原有的Mali产品线构成巨大的冲击。好一点的结果是Mali从此放弃高端产品线,形成移动版GeForce主打游戏与性能,Mali从此“自废武功”,只专注于低功耗和低成本市场的局面。

而更彻底一点的结果,自然就是未来入主ARM的NVIDIA完全以自家GPU技术替代ARM的图形产品序列,从而使得Mali就此作古,ARM原本的移动图形团队也可能被NV所吸收,从此失去GPU研发能力。

老黄实锤NV回归手机行业,但这可能未必是好事

更进一步地来说,如果我们三易生活的读者中有人曾经经历过Tegra2或Tegra3时代的智能手机市场,可能还记得,曾经NVIDIA Tegra芯片由于具备Phsyx物理加速及独立省电小核心等“独家技术”,一方面的确可以在部分手机游戏里发挥出远胜同期对手的画面表现力。但另一方面来说,这却是以开发者必须要使用NV的开发工具,推出只适配Tegra芯片“专用版本”作为代价的。

老黄实锤NV回归手机行业,但这可能未必是好事

拥有专属画面特效的“Tegra游戏”,既是NVIDIA曾经的骄傲,但也警告了我们强势技术的危险

这意味着什么?简单来说,大家要知道Android操作系统所使用的图形接口,本身是不受谷歌控制的开源技术——OpenGL以及Vulkan。这就意味着谷歌其实没法像苹果或微软那样,通过一个强势的统一API来约束所有硬件厂商“必须支持xx技术”,更没法要求所有的软件开发者“必须对所有的硬件一视同仁”。

老黄实锤NV回归手机行业,但这可能未必是好事

NVIDIA很早就发布了基于Cortex-A78架构的新款芯片

如此一来,一旦NVIDIA以及他们性能强大、技术独特的GeForce杀回到手机市场,将会有非常大的动机使用私有图形开发工具和强大而独特的图形技术,来吸引开发者为其进行“特别优化”,推出唯有GeForce GPU才能开启的画面特效,甚至是专为配备GeForce GPU芯片特别定制画面更好,以及内容更多的专属手游版本。

老黄实锤NV回归手机行业,但这可能未必是好事

虽然这可能会使得一部分玩家朋友大呼叫好,但从整个行业的角度来看,过于强势的移动版GeForce GPU技术,则可能会损害ARM的中立地位,可能会给当前技术上存在落差的竞争对手造成更大的不公平,甚至还有可能反过来“绑架”谷歌对于未来Android阵营图形技术的规划。